אימונותרפיה כטיפול בסרטן

טיפולמערכת החיסון היא אחת מהמערכות המשוכללות והמפותחות ביותר בגוף. תפקידה עיקרי הוא ללחום בפולשים זרים – חיידקים, נגיפים, טפילים, ועוד.

עם זאת, מערכת החיסון יכולה לזהות גם תאים בלתי תקינים, ולגרום למותם וסילוקם מהגוף – לכן, למערכת החיסון תפקיד חשוב גם במאבק כנגד מחלת הסרטן.

מערכת החיסון מורכבת משתי זרועות עיקריות – מערכת החיסון התאית ומערכת החיסון ההומרלית. מערכת החיסון ההומורלית כוללת נוגדנים, המיוצרים על ידי תאים המכונים לימפוציטים מסוג B.

הנוגדנים יכולים להיקשר למרכיבים ביולוגים שונים, להצמיד אותם, ולהביא לנטרולם על ידי תאים אחרים של מערכת החיסון.

מערכת החיסון התאית כוללת פעילות משולבת של לימפוציטים מסוג T ותאים דנדריטים. באופן כללי ופשטני, התאים הדנדריטים, יחד עם תאים בולעניים אחרים, "מציגים" ללימפוציטים מסוג T מרכיבים של פולשים זרים, שאינם עצמיים.

הלימפוציטים לומדים לזהות את הפולש, ולסלקו מן הגוף. תא T  שלמד להכיר תא שאיננו עצמי יכול להוביל להרג שלו באמצעות חומרים רעילים המועברים לתא.

שתי הזרועות של מערכת החיסון פועלות באופן משולב להשגת אפקט יעיל. קשירה של נוגדנים אל תא זר, למשל, יכולה להפעיל את מערכת החיסון התאית ולהוביל להשמדת התא המדובר.

תאים אחרים שותפים גם הם בפעילות המורכבת מאוד של מערכת החיסון: תאי הרג טבעי (Natural killer cells), מאקרופגים, ועוד.

מה היא אימונותרפיה?

אימונותרפיה היא שיטת טיפול חדשנית בסרטן, שבה מנצלים את יכולתה של מערכת החיסון בגוף להשמיד תאים ממאירים אשר שונים מתאים נורמליים במאפיינים רבים. כחלק מההתמרה הממאירה משנים התאים את החלבונים המוצגים על פני הממברנה שלהם ואת פעילות הביוכימית.

שינויים אלו יכולים להיות מזוהים על ידי מערכת החיסון. זיהוי של תא ממאיר כתא "חריג", שאיננו שייך למערכת העצמית בגוף, יכול להוביל להרס שלו בעזרת הזרוע התאית של מערכת החיסון.

ככל הנראה תהליכים אלו מתרחשים בגוף לעיתים תכופות, ובצורה זו נמנעת התפתחות של גידולים ממאירים רבים. לעיתים מצליחים התאים הממאירים להתחמק ממערכת החיסון, למשל באמצעות השתקת "תעודת הזהות" הטבעית של תאי הגוף (מערכת התאמת הרקמות –MHC).

ההבנה המחקרית ההולכת וגוברת של מנגנונים אימונולוגיים הקשורים לסרטן הולידה מספר מחקרים קליניים מתקדמים שניסו להפוך את הידע התיאורטי לאפשרויות טיפול ישימות בסוגים שונים של ממאירויות.

שיטות חדשות לטיפול אימונותרפי בסרטן

קיימות מספר שיטות טיפול אימונותרפיות, ואת העיקריות שבהן נסקור כאן בקצרה. חשוב לציין, שברוב המקרים טיפול אימונותרפי עדיין לא הצליח להראות יעילות גבוהה, ועדיין רבה הדרך עד שטיפולים אלו יהפוך לטיפולים חשובים ומשמעותיים בחולי סרטן רבים. בסוגים מסויימים של סרטן, כדוגמת מלנומה, סרטן הפות, או סרטן בדרכי השתן הטיפול האימונותרפי צובר תאוצה רבה.

חיסוני סרטן

בחיסוני סרטן מנסים לקחת מרכיבים תאיים של הגידול הממאיר, ולהעבירם חזרה לגוף בדרך כזו שתאפשר את זיהויים כגורם זר או פולש, בדומה למשל, לחיידק. כאשר מערכת החיסון תזהה את המרכיב של התא הממאיר כזר, היא תתקוף גם את התא הממאיר ותנסה להרחיקו מהגוף.

הפעלת תאים דנדריטים

 תאים דנדריטים "מציגים" ללימפוציטים מסוג T מרכיבים זרים של פולשים לגוף. על ידי "הטענה" של תאים דנדריטים במרכיבים של תאים ממאירים והחזרתם לגוף בתנאים מסוימים, אפשר לגרום מערכת החיסון התאית לזהות את הגידול כמוקד הדורש הרג והרחקה מן הגוף.

עירור מערכת החיסון

תאי מערכת החיסון זקוקים למגוון של אותות ביוכימיים שיאפשרו להם לפעול באופן יעיל, ויורידו את סף התגובה שלהם.

מתן של חומרים אלו כטיפול יכול לסייע למערכת החיסיון לזהות את הגידול ולהתמודד מולו. התרופה הישנה ביותר ששימשה לעירור מערכת החיסון היא האינטרפרון, שמשמש היום במספר מצומצם מאוד של ממאירויות (למשל: סרטן הכליה).

עירור של מערכת החיסון יכול להיעשות גם על ידי מניפולציות בתאים שנלקחו מהחולה, עברו שינויים במעבדה, והוחזרו חזרה לזרם הדם כדי להתמודד עם התאים הממאירים.

השתלות מח עצם

טיפול שלא נכלל תמיד תחת ההגדרות הקלאסיות של אימונותרפיה הוא השתלת מח עצם. בהשתלת מח עצם מחליפים למעשה את כל מערכת ייצור מרכיבי הדם בחולה, ובכלל זה תאי הדם הלבנים ומערכת החיסון.

מערכת החיסון המושתלת מזהה תאים ממאירים כתאים זרים ונלחמת כנגדם. הבעיה המרכזית נובעת מכך שלמעשה כל תאי הגוף מזוהים כזרים למערכת.

הטיפול בהשתלות מח עצם השיג הצלחות ניכרות בטיפול בסוגי סרטן מסוימים: בעיקר לוקמיה ולימפומה. האפקט של מח העצם המושתל כנגד תאי הגידול (בדרך כלל לוקמיה) נקרא GVL (Graft Versus Leukemia– שתל כנגד לוקמיה).

מה צופן העתיד?

אין ספק, שהתחום החדש של אימונותרפיה וסרטן יכול להתפתח לטיפול במגוון רחב של גידולים ממאירים, ולשפר מאוד את יכולת ההתמודדות של הרופאים עם מחלות אלו.

בינתיים, שיטות טיפול האימונותרפיות דורשות הבנה מעמיקה יותר של המנגנונים הביולוגיים האימונולוגיים עם שיפור ניכר ביכולות הביצוע המעשיות לפני שיוכתרו כהצלחה רבתי.